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Historia de la primera tarjeta de crédito

Historia de la primera tarjeta de crédito
13 enero, 2021
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Cortesía de Diners Club.

Cobrar por productos y servicios se ha convertido en una forma de vida. La gente ya no trae dinero en efectivo cuando compra un suéter o un electrodoméstico grande; lo cobran. Algunas personas lo hacen por la conveniencia de no llevar dinero en efectivo; otros “lo colocan en plástico” para poder comprar un artículo que aún no pueden pagar. La tarjeta de crédito que les permite hacer esto es una invención del siglo XX.

A principios del siglo XX, la gente tenía que pagar en efectivo casi todos los productos y servicios. Aunque la primera parte del siglo vio un aumento en las cuentas de crédito de las tiendas individuales, no se inventó una tarjeta de crédito que pudiera usarse en más de un comerciante hasta 1950. Todo comenzó cuando Frank X. McNamara y dos de sus amigos salieron a cena.

La famosa cena

En 1949, Frank X. McNamara, director de Hamilton Credit Corporation, salió a comer con Alfred Bloomingdale, el viejo amigo de McNamara y nieto del fundador de la tienda Bloomingdale’s, y Ralph Sneider, el abogado de McNamara. Según la tradición de la compañía, los tres hombres estaban comiendo en Major’s Cabin Grill, un famoso restaurante de Nueva York ubicado junto al Empire State Building, y estaban allí para hablar sobre un cliente problemático de Hamilton Credit Corporation.

El problema era que uno de los clientes de McNamara había pedido prestado algo de dinero pero no pudo devolverlo. Este cliente en particular se había metido en problemas cuando había prestado varias de sus tarjetas de crédito (disponibles en tiendas departamentales individuales y estaciones de servicio) a sus vecinos pobres que necesitaban artículos en caso de emergencia. Para este servicio, el hombre pidió a sus vecinos que le devolvieran el costo de la compra original más algo de dinero extra. Desafortunadamente para el hombre, muchos de sus vecinos no pudieron devolverle el dinero en un corto período de tiempo, y luego se vio obligado a pedir dinero prestado a Hamilton Credit Corporation.

Al final de la comida con sus dos amigos, McNamara buscó en su bolsillo su billetera para poder pagar la comida (en efectivo). Se sorprendió al descubrir que había olvidado su billetera. Para su vergüenza, tuvo que llamar a su esposa y pedirle que le trajera algo de dinero. McNamara prometió no permitir que esto volviera a suceder.

Al fusionar los dos conceptos de esa cena, el préstamo de tarjetas de crédito y el no tener efectivo disponible para pagar la comida, McNamara tuvo una nueva idea: una tarjeta de crédito que se pudiera usar en múltiples ubicaciones. Lo particularmente novedoso de este concepto fue que habría un intermediario entre las empresas y sus clientes.

El intermediario

Aunque el concepto de crédito existe desde hace más tiempo incluso que el de dinero, las cuentas de cargo se hicieron populares a principios del siglo XX. Con la invención y la creciente popularidad de los automóviles y los aviones, las personas ahora tenían la opción de viajar a una variedad de tiendas para sus necesidades de compra. En un esfuerzo por captar la lealtad de los clientes, varias tiendas departamentales y estaciones de servicio comenzaron a ofrecer cuentas de cargo para sus clientes, a las que se podía acceder con una tarjeta.

Desafortunadamente, la gente necesitaba llevar consigo docenas de estas tarjetas si iban a hacer un día de compras. McNamara tuvo la idea de necesitar solo una tarjeta de crédito.

McNamara discutió la idea con Bloomingdale y Sneider, y los tres juntaron algo de dinero y comenzaron una nueva empresa en 1950 a la que llamaron Diners Club. El Diners Club iba a ser un intermediario. En lugar de que las empresas individuales ofrecieran crédito a sus clientes (a quienes facturarían más tarde), el Diners Club iba a ofrecer crédito a individuos para muchas empresas (luego facturar a los clientes y pagar a las empresas).

Obtener una ganancia

La forma original de la tarjeta Diners Club no era una “tarjeta de crédito” per se, era una “tarjeta de crédito”, ya que no llevaba una cuenta de crédito renovable y cobraba cuotas de membresía en lugar de intereses. Las personas que usaban la tarjeta la pagaban cada mes. Durante las primeras décadas, los ingresos provinieron de las tarifas comerciales.

Anteriormente, las tiendas ganaban dinero con sus tarjetas de crédito manteniendo a los clientes fieles a su tienda en particular, manteniendo así un alto nivel de ventas. Sin embargo, Diners Club necesitaba una forma diferente de ganar dinero ya que no vendían nada. Para obtener ganancias sin cobrar intereses (las tarjetas de crédito que devengan intereses llegaron mucho más tarde), a las empresas que aceptaron la tarjeta de crédito Diners Club se les cobró el 7% por cada transacción, mientras que a los suscriptores de la tarjeta de crédito se les cobró una tarifa anual de $ 3 (comenzada en 1951).

Inicialmente, la nueva compañía de McNamara se dirigió a los vendedores. Dado que los vendedores a menudo necesitan cenar (de ahí el nombre de la nueva empresa) en varios restaurantes para entretener a sus clientes, el Diners Club necesitaba tanto convencer a un gran número de restaurantes para que aceptaran la nueva tarjeta como conseguir que los vendedores se suscribieran. Después de que el sistema tributario estadounidense comenzó a exigir documentación de los gastos comerciales, Diners Club ofreció estados de cuenta periódicos.

Crecimiento de la startup

Las primeras tarjetas de crédito Diners Club se entregaron en 1950 a 200 personas (la mayoría eran amigos y conocidos de McNamara) y fueron aceptadas por 14 restaurantes de Nueva York. Las tarjetas no estaban hechas de plástico; en cambio, las primeras tarjetas de crédito Diners Club estaban hechas de papel con las ubicaciones de aceptación impresas en la parte posterior. Las primeras tarjetas de plástico aparecieron en la década de 1960.

Al principio, el progreso fue difícil. Los comerciantes no querían pagar la tarifa del Diners Club y no querían competencia por sus tarjetas de tienda; mientras que los clientes no querían registrarse a menos que hubiera una gran cantidad de comerciantes que aceptaran la tarjeta.

Sin embargo, el concepto de la tarjeta creció y, a finales de 1950, 20.000 personas utilizaban la tarjeta de crédito Diners Club.

Márketing

La tarjeta Diners Club se convirtió en una especie de símbolo de estatus: permitía al titular demostrar su confiabilidad y membresía en un club dondequiera que fuera aceptada. Finalmente, el Diners Club emitió una guía para los comerciantes que aceptaron la tarjeta que cabría en un maletín o guantera. La tarjeta se comercializó principalmente para hombres de negocios blancos que viajaban; Diners Club también se comercializó para mujeres y minorías, pero fue a principios de la década de 1950.

Desde el principio, los empresarios afroamericanos fueron comercializados activamente y emitieron tarjetas Diners Club, pero, especialmente en el sur de Jim Crow, hubo comerciantes de Diner’s Club que rechazaron a los afroamericanos. Diners Club era un negocio de terceros, dijeron los comerciantes del sur, y no estaban obligados a aceptarlos en lugar de “moneda de curso legal”. Cuando viajaban por el sur, los afroamericanos llevaban el “Libro Verde” de los comerciantes que eran afroamericanos o que realizarían transacciones comerciales con ellos de manera segura.

Por otro lado, las mujeres casadas podrían obtener tarjetas Diners Club asociadas a sus maridos como una forma de comprar artículos de lujo y comodidad, para “facilitar una tarde de compras”. Se alentó a las mujeres de negocios a obtener tarjetas corporativas emitidas por sus empleadores.

El futuro

Aunque el Diners Club siguió creciendo y en el segundo año estaba obteniendo ganancias ($ 60,000), McNamara pensó que el concepto era solo una moda pasajera. En 1952, vendió sus acciones de la empresa por más de 200.000 dólares a sus dos socios.

La tarjeta de crédito Diners Club siguió ganando popularidad, y los primeros desarrollos incluyeron cuotas mensuales, crédito renovable, cuentas de cargo rotativas y períodos sin intereses. La tarjeta seguía siendo principalmente para “viajes y entretenimiento”, y continuó con ese modelo, al igual que su competidor más cercano, American Express, que apareció por primera vez en 1958.

Sin embargo, a fines de la década de 1950, dos tarjetas de crédito bancarias comenzarían a mostrar su versatilidad y dominio: Interbank (más tarde MasterCharge y hoy MasterCard) y Bank Americard (Visa International).

El concepto de tarjeta de crédito universal se había arraigado y se había extendido rápidamente por todo el mundo.